בן מרדכי (משמאל) עם רוכבי נבחרת ישראל לנוער, אלון יוגב (מימין) וקרן וולפין (באמצע) | צילום: פרטי

את יובל בן מרדכי (32) אני תופס הרחק מהפקקים של דרך רמתיים, כשהוא והחבורה הישראלית הצעירה שלו נכנסים לתחרויות אליפות העולם בנורבגיה. בן מרדכי, מאמן נבחרת הגברים הישראלית, נמצא בחזיתו של רנסנס של ענף אופני הכביש בישראל. הענף, שתופס תאוצה עם כמות עולה של רוכבים מקצוענים, נמצא בהתחלתה של מערכה ארוכה שסופה אולימפיאדת טוקיו 2020. ועם זאת, הנושא הבוער על הפרק הוא בכלל הגעתו הצפויה ארצה של מירוץ הג'ירו האיטלקי בחודש מאי. הטור האיטלקי הוותיק יפזפז בין רחובות ירושלים לכביש החוף ויחתום את ביקורו בארץ הקודש בנגב בטרם יתקפל חזרה לאירופה .

רגע יובל, מה זה הג'ירו ואיך הוא מגיע אלינו?

"מדובר באחד משלושת הטורים הגדולים מתוך סבב הטור העולמי (הוורלד-טור, א.י.) שהוא למעשה הליגה הגבוהה ביותר של ענף אופני הכביש. זהו בעצם מירוץ שנפרש על פני שלושה שבועות שמתרחש באיטליה. מאוד ותיק, מאוד יוקרתי. בשנים האחרונות המארגנים של הטורים הגדולים, גם בטור דה פראנס וגם בג'ירו מתחילים את שלבי המירוץ מחוץ למדינה כדי לחשוף עוד קהלים לענף".

מדינות מתמודדות על הענף הזה כי יש לזה משמעות במובן של קידום הענף במדינה. במקרה הזה חברו כל מיני גורמים, בעיקר פרטיים, וגם אנשי הענף בארץ כדי לקדם את הסיפור הזה והצליחו להביא לכך ששלושת ימי הג'ירו הראשונים יחלו בישראל".

איך אתה רואה את ההתקדמות בענף אופני הכביש בישראל?

"הענף מתפתח משנה לשנה. יש מספר אנשי מקצוע ברמה גבוהה ועם הרבה מאד מחויבות לענף שנותנים את כל הלב בשנים האחרונות כדי להרים אותו בארץ. בין השאר ראוי לציין שהיום יש לנו קבוצה מקצוענית ישראלית שעצם קיומה מאוד משמעותי. יש יותר חבר'ה שמתחרים ברמות הגבוהות, יחד עם ההתפתחות כולה של הענף, לא רק בארץ. אצלנו יש יותר רוכבים בכל הרמות, גם בגברים וגם בנשים. אנחנו רוצים שיהיה עוד יותר, להפוך אותו לכמה שפחות איזוטרי וכמה שיותר דומה למה שקיים באירופה. בין השאר זה משהו שגם הגעתו של הג'ירו מקדמת. הוא אמנם לא הגורם המשמעותי ביותר, אבל זה חלק מכל הסיפור של ההתרוממות של הענף בשנים האחרונות. נכנסו יותר רוכבים ונכנס יותר כסף".

הג'ירו האיטלקי | צילום: Alefederico  מתוך וויקיפדיה

כשאתה חושב על חובב הספורט הכורסתי, אם אפשר לדבר בשמו, כשהוא שומע רכיבת אופניים הוא ישר חושב על לאנס ארמסטרונג ופרשות הסימום.

"תראה, אנחנו נאבקים בזה שלא יהיו סמים בספורט ומבחינתנו מדובר בעניין חשוב מאוד. בתור מאמן אני נאבק בזה כי אני רוצה שהחבר'ה יגדלו בתוך סביבה בריאה בלי קיצורי דרך משום סוג שהוא. אבל צריך לזכור שנושא הסימום זה תחום שצריך להיאבק בו במסגרת כל ענף, והתדמית שיצאה לענף האופניים אכן נפגעה מרמאים נוסח לאנס ארמסטרונג. עם זאת, צריך להגיד שמלכתחילה יש לענף האופניים את האנשים בעלי רמת היושרה כדי להתעסק בזה. בהרבה ענפי ספורט זה פשוט לא מעניין, מה שחשוב הוא השואו. לעומת זאת, אצלנו זה חשוב מאוד. אני לא הייתי רוצה שהתופעה הזו תגיע גם לענף הישראלי ומבחינתי זה קו אדום שמי שחוצה אותו אין לו מקום בענף".

ואיך הולך באליפות העולם הנוכחית?

"הולך בסדר. אנחנו רק בהתחלה. הסיכוי של הרוכבים שלנו לתוצאה יוצאת דופן הוא לא גבוה, אבל אנחנו נהיה מאוד שמחים אם הם יצליחו להשתלב ברמה הזו, שהיא הרמה הכי גבוהה בקטגוריה שלהם. בענף האופניים יש הרבה רמות להתפתח אליהם, ובין רמה לרמה יש הבדלים משמעותיים. אנחנו חושבים שהחבר'ה שהגיעו לכאן יוכלו להשתלב ברמה הזו ולצבור ניסיון".

בסך הכל זה ספורט יחסית צעיר בישראל, לא?

"תראה, בקיץ האחרון יצגו אותנו באולימפיאדה בכבוד שני בלוך במרוץ הכביש לנשים, ושלומי חיימי במרוץ השטח לגברים, וצריך לזכור שהיו כבר חבר'ה ישראליים שהשתתפו באולימפיאדות בשנות ה-60. אבל כן, הספורט פה במובן מסויים מתפתח חזרה אחרי כל מיני טלטלות שהוא עבר, ואנחנו עובדים על זה שעוד 10 שנים הוא יהיה במקום הרבה יותר משמעותי. ובכל זאת, מבחינתי זה עדיין הענף הכי מעניין שיש לראות, פה ובכל מקום".